Strafkolonie Port Arthur bezoeken

Port Arthur Historic Site

8 november - 11 november 2023

Vlag van australie

Port Arthur | Tasmanië | Australië

Camper icoon

Apollo Euro Tourer

Camping icoon

Port Arthur: picnic area

Camping icoon

Tasman National Park: Fortescue Bay Campground 

Dagplanning Port Arthur

Na Hobart begint onze Tasmanië camper rondreis. We maken een rondje tegen de klok in waarbij we het schiereiland van Port Arthur als eerste aandoen. Hier wacht ons een bezoek aan de beruchte Port Arthur Historic Site waar duizenden Britse veroordelen naartoe gestuurd werden in de 19e eeuw. Een dag later staat op hetzelfde schiereiland in het Tasman National Park een schitterende hike naar Cape Huay op de planning. Kortom, een veelbelovende start van onze Tasmanië rondreis met een mix van cultuur en natuur.


Camper ophalen in Hobart

Vanuit Hobart brengt de Skybus ons weer naar het vliegveld van Hobart waar we onze Apollo Euro Tourer camper ophalen. Wat een grote camper! Voor het eerst huren we een zogeheten self-contained camper, dat wil zeggen inclusief een eigen douche en wc. Vooral de lengte is even wennen, maar deze camper met haar faciliteiten aan boord biedt ons de mogelijkheid om wild te kamperen. Dit hebben we nog niet eerder gedaan, Tasmanië is een uitstekende plek om dat de komende 1,5 week te ervaren.     


Remarkable Cave

Remarkable Cave Tasmanie

We brengen de eerste dagen door in het zuidoosten van Tasmanië op het schiereiland van Port Arthur en Tasman National Park. Vanuit Hobart is dit nog geen 1,5 uur rijden. Onderweg maken we een tussenstop bij Remarkable Cave, een zeegrot die midden in een kustrots is ontstaan. Dit indrukwekkende natuurfenomeen laat zien hoe krachtig het water door de grot stroomt. Langs de kust zijn er veel van dit soort gaten waar het zeewater met volle kracht doorheen stroomt.

Maignon Blowhole

Maignon Blowhole

We besluiten spontaan om hier de één uur durende wandeling naar de Maingon Blowhole en terug te maken. Een vlak wandelpad strekt zich uit langs een fraai kustgebied en brengt ons naar een smal diep gat in de grond. Zonder dat  we het door hebben, staan we ineens op een smal brugje zeker 50 meter boven een kloof waar de zee de tussen de rotsen instroomt. Het is bijna niet voor te stellen, maar met harde wind en vloed schijnt het water hier omhoog te kunnen komen.  



Eerste keer wildkamperen op een spookachtige locatie

Wildkamperen Port Arthur

In de avond gaan we voor het eerst wildkamperen, spannend! Na een tijdje zoeken naar een goede plek waar je mag kamperen vlakbij de Port Arthur Historic Site komen we uiteindelijk uit bij een parkeer- en picknickplaats langs de weg. Hier zijn geen faciliteiten, maar die hebben we nu ook niet nodig met een eigen douche en wc. We staan naast een begraafplaats en vlak voor de ingang van de Port Arthur Historic Site, de oudste koloniale gevangenis van Australië. Kortom, we kiezen een nogal spookachtige locatie voor onze keer wildkamperen. Gelukkig komen er in de loop van de avond meer mensen naast ons op het terrein staan. We voelen ons ultiem vrij dat we op zo’n locatie zonder voorzieningen kunnen overnachten. 


Port Arthur Historic Site bezoeken

De volgende ochtend bezoeken we de Port Arthur Historic Site waar we vlakbij de ingang al onze nacht doorgebracht hadden. Daarom kunnen we er al snel na openingstijd in. De Port Arthur Historic Site bestaat grofweg uit een gevangenis waar Britse criminelen die meer dan één keer waren opgepakt heen werden gestuurd toen Tasmanië van 1830 t/m 1850 als strafkolonie werd gebruikt. 

Port Arthur baai

De zwaarte van de criminaliteit varieerde sterk, van moord tot het stelen van paraplu’s. Het begrip “crimineel” moet je dus heel breed nemen, er zaten mannen, vrouwen en kinderen bij. De jongste veroordeelde was 9 jaar! Na 1850 stopte de aanwas van nieuwe veroordeelden, maar Port Arthur bleef open tot 1870 zodat de reeds veroordeelde gevangenen hun straf hier konden uitzitten. In veel gevallen betekende dit bij lange gevangenisstraffen ook dat ze stierven in deze settlement. Er is een speciaal eiland (genaamd ''Dead Island'') waar de veroordeelden begraven werden. Hier varen we langs tijdens de vaartocht die inbegrepen zit bij het entreeticket. 

Aanleiding voor oprichten Port Arthur als strafkolonie

Na de Britse ontdekkingsreizen van Australië starten de Britten (in tegenstelling tot hun Nederlandse voorgangers) wel direct met het koloniseren van het continent. Immers zagen zij potentie om zo’n enorm land toe te voegen aan het machtige British Empire waar volgens de gezegde ‘’de zon nooit onder gaat’’. De situatie begin 1800 was zo dat er veel werkloosheid was in de sterk vervuilde net geïndustrialiseerde Engelse steden waardoor er veel armoede heerste in onder bevolking. Hierdoor nam de criminaliteit toe met als gevolg dat de gevangenissen door het hele land uitpuilden. Engeland zag dus de kans om twee problemen in één keer op te lossen door veroordeelde criminelen naar Australië te sturen. Het verlicht de gevangenissen in de armoedige en overbevolkte binnensteden van criminelen en door mensen naar Australië te sturen zou de kolonie in ieder geval een personele boost krijgen. 

Port Arthur Historic Site
Port Arthur Historic Site

Van de 166.000 Britse emigranten in die tijd waren er 70.000 veroordeelden die voor straf naar Australië werden gestuurd. Ongeveer de helft werd naar Tasmanië gestuurd, Hobart is namelijk de tweede kolonie na Sydney in Australië. Het idee was dat Tasmanië als afgelegen eiland een extra goede locatie zou zijn voor een strafkolonie en dat mensen hier hun straf zouden uitzitten en een nieuw leven zouden opbouwen. Het is een groot onderdeel van de geschiedenis van Australië en zeker in het geval van Tasmanië. Het blijft een gek idee dat veel hedendaagse Australiërs (niet eens verre) afstammelingen zijn van Britse veroordeelden. 

Ruïnes doen de strafkolonie ouder lijken dan ze zijn

Een groot deel van de nederzetting bestaat uit ruïnes, omdat verschillende bosbranden na de sluiting van Port Arthur als gevangenis de gebouwen hebben verwoest. Hoewel Port Arthur direct na sluiting al een grote toeristische trekpleister werd, is de schade nooit hersteld vanwege het streven van de overheid om alles in oorspronkelijke staat te laten. Dit benadrukt de historische waarde van deze plek als nationaal erfgoed. Wij geloven dat de ruïnes juist de aantrekkingskracht van de nederzetting vergroten. Deze toch al mystieke plek krijgt door haar vervallen staat een extra dimensie. 

Port Arthur Historic Site
Port Arthur gevangenis

Port Arthur Historic Site
Port Arthur Historic Site

Zeer informatief

De informatievoorziening van het museum is uitstekend met allerlei extra’s die standaard inbegrepen zijn bij het entreeticket. De toegangsprijs is met 49 dollar fors, maar dit is inclusief vaartocht door de baai van Port Arthur langs twee eilanden die bij de nederzetting horen en een audiotour die je via zeven audiofragmenten op Spotify kan afspelen. Alle verhalen hebben betrekking op specifieke locaties en overal staan overal informatiebordjes. Ook kun je door middel van side talks op vaste tijden van experts leren over specifieke onderwerpen. Daarnaast zijn er ook nog guide tours die je tegen betaling kunt boeken waarbij een gids je in groepjes meeneemt naar bepaalde site locaties. Een leuke extra toevoeging aan het museum is dat je bij binnenkomst een kaartje moet trekken van een persoon die hier vroeger geleefd had en dan kun je bij relevante plekken op de Port Arthur Historic Site korte verhaaltjes lezen over deze persoon. Zo krijg je binding met een bepaald personage. Tessa had de kaart getrokken van een veroordeelde en Max die van de Commander die een lange tijd de baas van de gevangenis was. 

Duistere geschiedenis voltrok zich op een schitterende locatie

We leren ook wat voor een bont gezelschap hier bijeenkwam. Onder de vrouwen, kinderen en mannen zaten relatief onschuldige dieven die simpelweg eten stalen om in leven te blijven, maar ook seriemoordenaars werden hier naartoe gestuurd. De prachtige locatie van de nederzetting vormt een stevige paradox met de living hel die het voor sommige veroordeelden was in die tijd. Voor een gevangenis kun je geen mooiere locatie bedenken dan aan deze baai, maar het idee dat je voor een (herhaaldelijk) klein vergrijp maandenlang op de boot wordt gezet om aan de andere kant van de wereld onder zo’n regime te moeten leven is bikkelhard en niet voor stellen. Deze combinatie maakt de strafkolonie van Port Arthur zo speciaal. Daarnaast is het een iconische plek, omdat het historisch gezien zo’n groot en belangrijker onderdeel is van de Australische en Tasmaanse geschiedenis. Het is tenslotte de plek waar de eerste Britten op Tasmanië leefden.  

Port Arthur Historic Site

Overnachten in Tasman National Park

Tasman National Park camping

Na het bezoek aan de Port Arthur Historic Site zijn we doorgereden naar het Tasman National Park waar we op een simpele natuurcamping voor een kleine prijs (13 dollar) overnachten. Het is een korte rit, maar die gaat wel over een 12 km lange aardeweg. Gelukkig zijn de ergste gaten onlangs gevuld. Voor het eerst dat we overnachten in een national park! Aan deze camping zit een nabijgelegen strand waar je pinguïns kunt zien aanspoelen als je geluk hebt. We proberen ze te spotten, maar ze lijken er helaas niet te zijn. We moeten het doen met de wallaby’s en kookaburra's op de camping, ook geen straf! Hoewel we ze vanwege onze self-contained camper niet nodig hebben, zijn er op de camping simpele douche, wc en barbecue faciliteiten aanwezig. 


Cape Huay Track in Tasman National Park

De beste manier om de schitterende kusten van het Tasman National Park te bewonderen is door te hiken. Wij doen de populaire half day hike naar Cape Huay. We voltooien de 8,8 km lange Cape Huay Track heen en terug in bijna 4 uur, inclusief een half uur pauze bij het eind- en uitzichtpunt bij Cape Huay. 

Cape Huay Track

De route begint met veel hoogtemeters in het bos. Sowieso is de heenweg meer klimmen waardoor de terugweg minder zwaar is. De eerste paar kilometer zijn daarom het minst dankbaar, omdat er nauwelijks uitzichten zijn. Kortom, even doorbijten en ‘’investeren’’ in de hike dus. We weten dat ons een beloning wacht in de vorm van prachtige uitzichten.

Cape Huay Track
Cape Huay Track
Cape Huay Track

Wanneer we het bos uitlopen genieten we inderdaad intens van een geweldig uitzicht over de steile kliffen waar het wandelpad overheen gaat. Wat deze hike kenmerkt is dat je continu uitzicht hebt over diverse mooie baaien. Op sommige plekken kun je zelfs drie baaien tegelijkertijd bewonderen. Zo ook bij het eindpunt. Helaas bleek het dat we net een walvis en zeehonden vlak bij de kust hadden gemist. Tip: kijk daarom tijdens de hike goed om je heen of je zeedieren ziet. 

Cape Huay
Cape Huay kust

Het is een intensieve hike met een hoogteverschil van 450 meter. Voor ons is het ook nog eens de eerste lange en zware hike tot nu toe van de wereldreis. Het is fijn dat we hiervoor al met wat kleinere walks ingekomen zijn. De hike is pittig, maar biedt adembenemende uitzichten over de groene baaien en ruige kustlijn van het Tasman National Park. Het is een schilderachtig plaatje dat we in de eerste weken in Zuid-Australië niet hebben gezien. 

Baai Cape Huay
Cape Huay hike

De Cape Huay Track maakt deel uit van de grotere Three Capes Track, een meerdaagse wandelervaring die ook Cape Pillar en Cape Raoul omvat. De Cape Huay Track kan echter ook als een op zichzelf staande dagwandeling worden gedaan en biedt een toffe ervaring langs de meest dramatische kustlandschappen van Tasmanië.


Conclusie Port Arthur

Zuidoostelijke uithoek van Tasmanië biedt perfecte mix van cultuur en natuur

Port Arthur is de topattractie voor iedereen die de geschiedenis van Tasmanië en Australië beter wilt begrijpen. Het is zowel een historische als een mystieke plek en behoort tot het erfgoed van het eiland. Voor een bezoek aan de Port Arthur Historic Site kun je gerust een volledige dag uittrekken, zoveel is er te leren over hoe de Britse veroordeelden hier in deze strafkolonie leefden in de 19e eeuw. Dit is één van de weinige regio’s op Tasmanië waar je cultuur en natuur kunt bewonderen. Zo ligt ook het beeldschone Tasman National Park op ditzelfde schiereiland als Port Arthur. De Cape Huay track behoort met haar mooie kustuitzichten tot één van de mooiste hikes die wij ooit in Australië hebben gemaakt. Kortom, een uithoek van het eiland dat je gewoonweg niet mag overslaan. 

5 sterren

✅ De Port Arthur Historic Site behoort tot het cultureel erfgoed van het eiland. Als je iets over de historie van Tasmanië wilt leren dan moet je hier 100% naartoe.

✅ Het Tasman National Park is een prachtig ongerept natuurgebied waar je veel wildlife kunt spotten en geweldige hikes kunt doen langs de schitterende kusten. 

 

⁠⁠⁠⁠ Zelfs voor Tasmaanse begrippen is deze zuidoostelijke regio dunbevolkt. Het aanbod van campings is dus ook gering. 
⁠⁠⁠⁠ De Fortescue Bay Campground in het Tasman National Park is een bijzondere locatie, maar je moet wel 12 km over een heuvelachtige onverharde weg rijden. 


Foto's Port Arthur & Tasman National Park